Ce qui s’est passé lorsque le roi saoudien Abdul Aziz a rencontré le président américain Roosevelt

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15/02/20

Le roi Abdul Aziz, avec le colonel du Corps des Marines des États-Unis, William A. Eddy, rencontrant le président Franklin D. Roosevelt à bord du USS Quincy à Great Bitter Lake, en Égypte. (Bibliothèque et musée présidentiels Franklin D. Roosevelt)

Cela fait 75 ans que les deux dirigeants se sont rencontrés pour la première fois le 14 février 1945, créant un lien personnel et renforçant les liens entre leurs pays

Raconte un compte rendu détaillé de la réunion extraordinaire, sur un navire dans le canal de Suez, la première fois que le roi quitte sa terre désertique

RIYAD: Après plus de cinq ans de Seconde Guerre mondiale, la vue d’un navire de guerre allié traversant le canal de Suez n’avait rien d’inhabituel. Mais dans la lumière matinale du 14 février 1945, tout témoin du passage du destroyer américain solitaire se dirigeant du port de Suez vers le grand lac amer aurait pu être pardonné d’avoir négligé ce qu’ils considéraient comme rien de plus qu’un mirage surgit des sables du désert.

« Sous son ombre, les ponts blindés étaient parsemés de dizaines de tapis orientaux exquis, sur lesquels était posée une imposante chaise dorée »

L’USS Murphy avait connu un service exceptionnel pendant la guerre, mais rien de comparable à la mission extraordinaire dans laquelle il était maintenant embarqué.

L’USS Murphy transportant le roi Abdul Aziz et son entourage à la réunion avec FDR à Great Bitter Lake, en Égypte. (Bibliothèque et musée présidentiels Franklin D. Roosevelt)

Tout le pont avant était recouvert d’une magnifique tente arabe, au centre de laquelle le canon avant de 5 pouces du navire pointait vers le ciel, servant de mât pour la tente. Sous son ombre, les ponts blindés étaient parsemés de dizaines de tapis orientaux exquis, sur lesquels était posée une imposante chaise dorée.

Mais c’est l’occupant de cette chaise dont la présence, si elle avait été constatée depuis le rivage, aurait finalement convaincu tout spectateur de l’irréalité de la situation. À bord du destroyer, après avoir quitté sa propre terre pour la toute première fois et se dirigeant vers un rendez-vous historique avec le président américain, n’était autre que le roi Abdul Aziz, le fondateur de l’Arabie saoudite.

Le voyage de 1200 km de Djeddah au Grand Lac Amer, où Franklin D. Roosevelt attendait à bord du croiseur lourd USS Quincy, n’a pris que deux nuits et un jour. Mais en le faisant, le roi avait franchi la première étape historique vers une relation entre l’Amérique et son pays qui dure depuis 75 ans.

Le voyage ne fut pas sans risque considérable – l’Amérique était, après tout, toujours en guerre avec l’Allemagne nazie. Dans le plus grand secret, Roosevelt s’était arrêté en Égypte sur le chemin du retour aux États-Unis de la conférence de Yalta en Crimée, où les «trois grands» dirigeants alliés – lui-même, le Premier ministre britannique Winston Churchill et le premier ministre soviétique Joseph Staline – avait démoli un plan d’après-guerre destiné à assurer une paix durable.

Une carte de l’itinéraire de voyage vers et depuis la conférence de Crimée. (Bibliothèque et musée présidentiels Franklin D. Roosevelt)

Selon le colonel à la retraite du Corps des Marines des États-Unis, William A. Eddy, le représentant diplomatique américain auprès du tribunal saoudien qui avait été chargé d’organiser la réunion à bref délai, «des bombes étaient toujours larguées sur le Caire et sur le canal de Suez, et une cible plus attrayante pour les bombardiers allemands pourrait difficilement être imaginée qu’un croiseur avec le président américain et le roi d’Arabie à bord ».

Eddy, un vétéran décoré de la Première Guerre mondiale, était né au Liban en 1896, fils de missionnaires presbytériens américains qui vivaient en Syrie. De 1923 à 1928, il avait enseigné l’anglais à l’Université américaine du Caire et, parlant couramment l’arabe, serait le seul interprète entre Roosevelt et le roi Abdul Aziz, communément appelé Ibn Saud.

Le colonel retraité du Corps des Marines des États-Unis, William A. Eddy. (Getty Images)

En 1954, Eddy a écrit le premier compte rendu de la rencontre entre les deux hommes et, dès ses premiers mots, son admiration pour Ibn Saud était claire. Le roi, écrit-il, «était l’un des grands hommes du XXe siècle», qui avait «gagné son royaume et uni son peuple par son leadership personnel».

Aux yeux d’Eddy, Ibn Saud «excellait dans les tâches communes que tous doivent accomplir. Il était plus grand, ses épaules étaient plus larges, il était un meilleur chasseur, un guerrier courageux, plus habile à manier un couteau que ce soit dans un combat personnel ou dans l’écorchage d’un mouton, il excellait à suivre les traces de chameaux et à trouver son chemin dans le désert. En lui, ses sujets ont vu leur propre vie en taille héroïque, et ils en ont donc fait leur roi».

La rencontre entre Roosevelt et Ibn Saud était sans précédent, mais avait été déclenchée un an plus tôt par une visite aux États-Unis de deux des fils du roi, tous deux futurs dirigeants de leur pays.

En septembre 1943, le ministre des Affaires étrangères saoudien de l’époque, le prince Faisal, s’était rendu aux États-Unis, accompagné de son jeune frère, le prince Khalid. Les deux hommes – qui ont visité Washington, New York et certaines parties du sud-ouest des États-Unis – étaient en mission d’enquête agricole. Selon un compte rendu publié en 2005 dans The Link, le journal de l’organisation à but non lucratif Americans for Middle East Understanding, «à leur retour chez eux, ils ont fait un rapport favorable à leur père et l’ont également informé qu’on leur avait dit que le président Roosevelt aimait collectionner des timbres ».

Le prince Faisal et le prince Khalid, fils du roi Abdul Aziz d’Arabie saoudite, lors de leur réception d’adieu à Washington DC en 1943. (Fournie)

Cela, a écrit Thomas W. Lippman, spécialiste de l’Arabie saoudite au Middle East Institute, «a donné au roi une ouverture pour s’adresser directement au président (et) il lui a envoyé une série de timbres saoudiens, alors assez rares en Occident. « Le cadeau a suscité une lettre de remerciements de Roosevelt, et le sort a été jeté pour la réunion historique.

En plus du danger posé par les avions de la Luftwaffe en maraude, il y avait une autre bonne raison pour le secret de la réunion. Roosevelt avait promis à Churchill qu’après la guerre, les États-Unis n’interféreraient pas sur le territoire que les Britanniques considéraient comme relevant de leur sphère d’influence.

Mais lors de sa rencontre avec Ibn Saud, Roosevelt avait deux objectifs en tête, qui pesaient lourdement sur les orteils de la Grande-Bretagne: sa détermination politique à résoudre le problème judéo-palestinien, et l’impératif économique et stratégique d’assurer une relation américaine d’après-guerre avec L’Arabie saoudite, notamment l’accès à son pétrole.

Le plan était pour l’USS Murphy de se diriger vers le sud depuis le Grand Lac Amer sous prétexte de rendre un appel de courtoisie au roi à Djeddah, mais en réalité de le récupérer et de le transporter ainsi que sa suite pour remonter la mer Rouge jusqu’à sa réunion avec Roosevelt.

Préparations à Djeddah

Le 11 février, la veille du départ prévu de Djeddah, le capitaine BA Smith de l’USS Murphy, accompagné du commodore de la marine américaine John S. Keating, est arrivé à terre pour rendre hommage au roi, le prince Faisal et au gouverneur de Djeddah au palais royal.

Quelques jours plus tôt, se souvient Eddy, Ibn Saud s’était rendu à Djeddah de La Mecque pour sa visite annuelle pour «rencontrer les fonctionnaires et notables de la province du Hedjaz, recevoir des pétitions de ses sujets et distribuer de la charité et de la nourriture aux pauvres».

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De même, peu de gens du côté saoudien étaient au courant de la réunion prévue avec Roosevelt. Eddy a écrit que le succès à garder le secret à Djeddah, «où les nouvelles vraies et fausses voyagent à travers le Suq avec la vitesse de la lumière, était vraiment remarquable (et) aidé par le fait que le roi n’avait jamais quitté l’Arabie saoudite même pour visiter les dirigeants arabes voisins ».

À 15 heures le lendemain, le roi «ordonna simplement et soudainement au palais de remballer le camp et de « plier les tentes » pour un supposé retour à La Mecque. Il y avait, comme Eddy le savait bien, « rien d’étrange à propos de cet ordre puisque le roi prend normalement de telles décisions pour exécution immédiate sans préavis à ceux qui l’entourent ».

Un télégramme en code a été envoyé au prince héritier Saoud à Riyad, lui disant « de continuer au nom de son père jusqu’à nouvel ordre ». Le prince Faisal a reçu pour instruction de «prendre entièrement en charge le Hedjaz».

Le secret a été maintenu jusqu’au moment où le roi a annoncé la liste des personnes qui devaient voyager avec lui, qui sont montées à bord du cortège royal à destination ostensiblement de la Mecque, mais qui a ensuite été dirigée vers la jetée de Djeddah. Là, des lancements de l’USS Murphy les attendaient, et le destroyer a mis les voiles à 16h30.

Les boutres étaient arrivés à l’USS Murphy chargés de «tonnes de légumes, sacs de céréales et de riz, et cent des meilleurs  et des plus gras moutons… les dispositions normales que le roi prévoirait pour un séjour prolongé dans le désert»

Dans les heures précédant la navigation, écrivit Eddy, les boutres étaient arrivés à l’USS Murphy chargés de «tonnes de légumes, de sacs de céréales et de riz, et d’une centaine des meilleurs  et des plus gras moutons… les dispositions normales que le roi devait prévoir un séjour prolongé dans le désert.

L’USS Murphy avait de nombreuses provisions à bord pour tous – assez pour 60 jours, avec un voyage de seulement deux nuits et un jour à l’avance – et pas de place pour beaucoup plus, sans parler d’un troupeau de moutons impressionnant. Le roi a cependant insisté sur le fait que «ses invités américains doivent manger de sa table et des produits de son pays, et en particulier ils doivent manger l’agneau fraîchement abattu chaque les jours».

Eddy a persuadé Ibn Saud de faire des compromis. «Aucun musulman saoudien n’a jamais mangé de viande de plus de vingt-quatre heures», a écrit Eddy, qui a finalement convaincu l’US Navy de prendre sept moutons vivants à bord.

Le roi a voyagé avec un entourage de 47 personnes, dont plusieurs membres de la famille royale, le vice-ministre des Affaires étrangères Yusuf Yassin, le ministre des Finances Abdullah Sulaiman et le ministre d’État Hafiz Wahba.

L’entourage du roi Abdul Aziz à bord de l’USS Murphy en route vers la rencontre entre le roi et Franklin D. Roosevelt à Great Bitter Lake, en Égypte. (Bibliothèque et musée présidentiels Franklin D. Roosevelt)

Il y avait assez de place à bord pour donner à ces dignitaires des cabines – le roi avait l’usage des commodores. Mais le reste de l’entourage – y compris l’astrologue de la cour, les gardes du corps et les serveurs de café – «se coucha partout où ils pouvaient trouver de l’espace, beaucoup dormant dans les tourelles d’armes à feu, enveloppés dans leurs robes arabes dans les dalots ou recroquevillés près des pieds du veillez sur le pont.

Le roi ne dormait pas réellement dans la cabine du commodore. «Élevé dans le désert, quatre murs le rendait claustrophobe», se souvient Eddy. Au lieu de cela, «de la toile était étalée sur le pont du gaillard d’avant pour la convertir en tente; des tapis orientaux couvraient le pont; une de ses propres chaises, assez grande pour lui permettre de s’asseoir, avait été amenée à bord, et le roi était assis sur le pont et tenait son Majlis comme d’habitude toute la journée.

Aux heures de prière, «le navigateur du navire lui donnait le cap exact de la boussole pour La Mecque que le roi vérifierait avec son astrologue. Face à la ville sainte, il dirigeait alors toute la société des Arabes dans leurs prières ».

Un récit du voyage de Djeddah à Suez a été écrit par l’enseigne W. Barry McCarthy, un officier de pont du USS Murphy, et publié dans l’édition du 19 mars 1945 du magazine américain Life sous le titre «Le voyage d’Ibn Saud – destroyer américain crée l’histoire avec un pont plein de royauté, de moutons et de cafetières ».

McCarthy se souvient d’être arrivé de Djeddah à 10 h 30 le 11 février, et de sa première impression de la ville comme «une collection plate et poussiéreuse de petits bâtiments à l’aspect boueux qui étaient assis les uns sur les autres sur le plat sablonneux sous les montagnes». Plus loin à droite, « ressemblant à un mirage, était l’un des palais du roi », tandis qu’à gauche « un groupe de réservoirs géants de stockage de pétrole témoignait de la présence de l’industrie occidentale ».

Un marché de Djeddah dans les années 30. (Getty Images)

Alors que le capitaine et ses officiers, méfiant des récifs et des eaux peu profondes, réfléchissaient à leur approche du port, un boutre en bois s’est approché et un Arabe pieds nus « est venu bondir sur nos échelles, son visage … une couleur de cuir dur … encadré dans une barbe noire taillée ».

L’homme s’est présenté comme Mohammed Ebraham Salamah et comme «un très bon pilote» qui, avant la guerre, avait travaillé pour la compagnie maritime British Blue Funnel. Pour aggraver ses pouvoirs, il a déclaré aux officiers que son père avait également été pilote et son arrière-grand-père avant lui. Il a ajouté que c’était la première fois qu’un navire de guerre américain visitait Djeddah – une histoire qu’il ne pouvait pas attendre de raconter à son père ce soir-là.

Sans autre choix évident, le capitaine a accepté Salamah comme son pilote, et «Mohammed a pris le commandement du navire avec une déclaration laconique:« Je pense que nous allons de l’avant maintenant ». Avec cela, se souvient McCarthy, «il s’est envolé vers l’aile du pont, en criant un ordre inintelligible à son équipage de bateau (et) a ensuite fait le point sur notre position. Il n’était pas intéressé par les graphiques. Il a guidé le navire selon les sommets des montagnes, les récifs, les marques sur la plage et la couleur de l’eau ».

L’USS Murphy a jeté l’ancre à 5 km au large, où l’eau était devenue trop peu profonde pour risquer d’aller plus loin. Le capitaine et le commodore sont descendus à terre pour rendre hommage au roi et sont ensuite revenus avec ses ministres Yassin et Sulaiman, «qui devaient nous familiariser avec les besoins d’Ibn Saud ».

Le plus important d’entre eux était la construction d’une tente sur le pont du destroyer. Cette nuit-là, le bois et la toile ont été apportés au navire par un boutre, et le canon avant de 5 pouces du navire « a été pointé vers le ciel pour servir de sorte de poteau central pour la tente. « Une fois la construction terminée »,  pour les hommes sur le pont qui l’ont vue d’en haut, cette tente était connue sous le nom de «chapiteau» et pour ceux qui l’ont construite, c’était «l’hôtel».

Le lendemain matin, le jour du départ, les moutons sont arrivés et «notre équipage stupéfait a réagi avec ingéniosité», a écrit McCarthy. «Plusieurs hommes ont rapidement improvisé un enclos à moutons en enfilant des cordes d’une charge profonde à une autre à l’arrière. Ici aussi, étaient stockés les aliments pour les moutons, et ici pendant le voyage, ils ont été abattus et saignés, suspendus au mât ».

Les moutons ont été suivis de 10 cargaisons de biens royaux, dont «des chaises dorées royales, des bottes de foin, de grands pots de cuisine et des plateaux d’argent géants». Juste avant midi, lorsque le roi devait embarquer, l’USS Murphy a salué – pas de son canon de 5 pouces, servant maintenant de poteau de tente, mais avec des obus d’un canon anti-aérien de 40 mm.

McCarthy a enregistré pour la postérité au moment où Ibn Saud est monté à bord. « L’équipage qui tenait les rails était au garde-à-vous alors que le baleinier (du destroyer), piloté par l’extatique Mohammed, s’approchait », écrit-il. Le bateau a été tiré lentement vers le haut et sur le côté du navire, et «nous avons alors remarqué qu’un feu de charbon de bois brûlait dans le bateau». Il était utilisé pour chauffer le café, le geste traditionnel arabe de salutation.

Ibn Saud arrive à l’USS Quincy. (Bibliothèque et musée présidentiels Franklin D. Roosevelt)

Le visage du roi, se souvient McCarthy, «était impassible, comme si tout cela était une procédure habituelle pour lui. Il s’est simplement levé avec ses 1.9 mètres (et) est sorti de la baleinière vers le pont ».

Voyage sur Suez

Un destroyer, construit pour la vitesse et la maniabilité mais pas pour le confort, n’est pas le plus stable des navires dans la meilleure des mers. Et avec le vent venant d’en face pendant leur voyage vers le nord, ce n’était pas un voyage facile.

« Ibn Saud ne semblait pas être affecté du mouvement du navire », a noté McCarthy. Mais s’il s’est abstenu délicatement d’utiliser le mot «mal de mer» dans son rapport, il était clair que tous les membres du groupe ne partageaient pas la constitution de fer du roi. Les membres de son parti «étaient de pauvres marins», a écrit McCarthy. «La force de notre navire devait être réduite à ses fins, en lavant les ponts et les pavois chaque matin ».

Selon Eddy, les marins américains étaient «beaucoup plus impressionnés et étonnés par les Arabes et leurs habitudes que les Arabes étaient impressionnés par la vie sur le destroyer américain. Aucun des deux groupes n’avait vu quelque chose comme leurs opposés auparavant, mais la différence est qu’une telle rupture violente avec la tradition est une nouveauté à bord d’un destroyer américain; tandis que les merveilles et les événements improbables sont facilement acceptés par les Arabes, qu’ils se produisent dans les nuits arabes ou dans la vie réelle ».

Comme Eddy l’a expliqué au profit de ses lecteurs occidentaux, «l’Arabe est par nature fataliste et accepte ce qui vient comme une évidence et comme un don d’Allah, dont tous les dons sont tout aussi merveilleux, immérités et inexpliqués. L’Arabe descend d’un chameau et monte dans un avion sans excitation particulière, même s’il a sauté toutes les étapes intermédiaires du cheval et du buggy et de l’automobile.

«Allah a donné au chameau l’équipement approprié pour marcher sur le sable et il a donné aux ailes de l’avion avec lesquelles voler comme un oiseau. Il n’y a donc aucune raison de s’étonner davantage de l’avion que d’être étonné que des chameaux puissent marcher ou des oiseaux voler ».

Pendant le voyage, les Arabes et les marins «ont fraternisé sans mots avec un succès et une convivialité vraiment étonnants. Les marins ont montré aux Arabes comment ils faisaient leur travail et ont même permis aux Arabes de les aider; en retour, les Arabes permettraient aux marins d’examiner leurs vêtements et leurs poignards, et de montrer par des gestes comment ils sont fabriqués et à quelles fins ».

« L’ensemble du groupe était assis en tailleur sur le pont autour du roi qui avait beaucoup d’humour et divertissait le groupe avec des anecdotes de ses combats »

Pendant le voyage, le roi «a appris à aimer un certain nombre de plats américains qu’il n’avait jamais goûtés auparavant, bien qu’il ait continué à faire cuire son agneau et son riz par ses propres serviteurs. Il aimait particulièrement nos pommes américaines et la tarte aux pommes à la mode et depuis ce temps, des pommiers américains ont été plantés dans la station d’expérimentation agricole d’Al-Kharj ».

La dernière nuit à bord de l’USS Murphy, le roi a accueilli les 21 officiers du navire lors d’un repas. Eddy a rappelé ce moment spécial: «L’ensemble du groupe était assis en tailleur sur le pont autour du roi qui était d’excellente compagnie et divertissait le groupe avec des anecdotes de ses combats; pour leur plus grand plaisir, décrivant des combats au corps à corps et leur montrant un de ses doigts cassé il y a des années et toujours immobilisé par un fragment de boulet de canon turc ».

À leur tour, les combattants américains ont montré les armes de leur navire. Au cours de la journée, le roi a reçu une démonstration de tirs antiaériens et de charges anti-sous-marines et, montrant « un vif intérêt pour toutes les phases de l’armement du navire … posé volontiers pour des photos et des films de lui-même avec le navire des officiers ».

Les quartiers étroits dans lesquels les marins ordinaires de l’USS Murphy se sont retrouvés avec l’imposant Ibn Saud et son entourage ont conduit à des moments inoubliables. Dans un compte rendu publié en 1993 dans le bulletin d’information mensuel de l’ambassade d’Arabie saoudite à Washington, le compagnon de Bosun, Thomas Hilliard, un vétéran de la croisière, s’est rappelé avoir été face à face avec le roi.

« C’était un homme très affable et prévenant », a déclaré Hilliard. Le marin était à l’avant du navire, où la chaise royale avait été installée, lorsque le roi émergea soudain de sa tente. «Il a parlé à son traducteur qui m’a dit que le roi voulait savoir s’il était sur mon chemin pendant que nous faisions du travail. Il était très prévenant … Je lui ai dit non monsieur et qu’il pouvait avoir le gaillard d’avant ».

Des nouvelles en noir et blanc sur la conférence de Suez montrent le roi saoudien Abdul Aziz à bord du USS Murphy et sa rencontre avec le président américain Franklin D. Roosevelt \

Le roi, semble-t-il, était heureux de satisfaire la curiosité naturelle de l’équipage à propos de leur invité exotique. Un autre marin, Peter Tisa, apparemment non découragé par les gardes du corps lourdement armés d’Ibn Saud, l’a approché un jour et, par l’intermédiaire de son interprète, lui a demandé comment il était devenu roi. « Il a dit qu’il devait se battre pour unir le Royaume et nous a montré ses cicatrices de bataille ».

En ce qui concerne les gardes du corps, Keating a écrit plus tard que même s’ils « semblaient avoir beaucoup de plaisir à sculpter des anatomies hostiles … ils sont devenus très amicaux avec les marins américains et se sont révélés doux et joviaux ».

Le matin avant le débarquement, le roi a donné des cadeaux aux officiers et aux hommes de l’USS Murphy. Le commodore et le capitaine ont chacun reçu des costumes arabes traditionnels et des poignards en or.

En plus des costumes, chacun des autres officiers a reçu une montre portant le nom du roi, et «par le haut-parleur, il a été annoncé à tout l’équipage qu’en reconnaissance des nombreuses courtoisies qui lui ont été montrées à bord, le roi donnait à chaque Maître de pont quinze livres sterling et à chaque marin dix livres sterling ».

La livre sterling était, bien sûr, la monnaie de la Grande-Bretagne, la nation occidentale avec laquelle Ibn Saud avait eu le plus de relations jusqu’à ce point. Un marin debout près d’Eddy lui a demandé: « Mon Dieu, Colonel, combien cela représente-t-il en argent réel? » Pour les Saoudiens comme pour le marin, «l’argent réel» deviendrait de plus en plus le dollar.

En échange des cadeaux du roi, le capitaine de l’USS Murphy a offert à Ibn Saud trois souvenirs de son voyage qu’il avait admirés: deux mitraillettes et une paire de jumelles de la marine.

La rencontre historique

Le destroyer s’est amarré aux côtés de l’USS Quincy dans le Grand Lac Amer à 10 heures du matin le 14 février. Les rails du grand croiseur, a rappelé Eddy, ont été alignés par l’équipage, « mais aucun salut n’a été tiré car la réunion devait avoir lieu sans alerter le quartier ».

Le roi, accompagné de son entourage, a traversé la passerelle et a rencontré le président, qui était assis sur le pont. Roosevelt n’était pas un homme bien portant. En 1921, à l’âge de 39 ans, il avait contracté une maladie paralytique, présumée être le syndrome de Guillain-Barré, qui l’a laissé paralysé en permanence de la taille aux pieds et dépendant d’un fauteuil roulant à vie.

Malgré cela, il a fait campagne avec succès pour la présidence, purgeant quatre mandats consécutifs à partir de 1933. Mais sa rencontre avec Ibn Saud était aussi opportune qu’historique – le président malade serait mort dans les deux mois.

Sur le pont de l’USS Quincy, le roi et le président ont bavardé pendant une heure et quart – une réunion conviviale capturée sur des photographies, dans laquelle Eddy peut être vu sur un genou entre les deux hommes, faisant office d’interprète.

La réunion n’a pris fin que lorsque le capitaine de l’USS Quincy est arrivé pour dire que le navire devait partir si le convoi de Roosevelt devait respecter le calendrier prévu. (Bibliothèque et musée présidentiels Franklin D. Roosevelt)

Selon Eddy, une fois les formalités franchies, «le roi a tout de suite demandé au président s’il devait accepter l’invitation de Churchill à le voir plus tard – une invitation qui, selon lui, pourrait déplaire au président». Au lieu de cela, Roosevelt a dit: «Pourquoi pas? J’aime toujours voir Churchill et je suis sûr que vous l’aimerez aussi ».

À 11 h 30, les deux hommes – accompagnés du parti royal, l’amiral Leahy, l’officier le plus haut gradé de l’US Navy, et Charles Bohlen, le diplomate américain et spécialiste soviétique qui avait servi d’interprète du président à Yalta – sont allés en bas pour le déjeuner.

Après le repas, tous sauf Roosevelt, le roi, son vice-ministre des Affaires étrangères et Eddy se sont retirés. La conversation politique qui a suivi s’est poursuivie jusqu’à 15 h 30, et le roi et le président «étaient ainsi ensemble au moins cinq heures très intenses», a écrit Eddy.

La réunion n’a pris fin que lorsque le capitaine de l’USS Quincy est arrivé pour dire que le navire devait partir si le convoi de Roosevelt devait respecter le calendrier prévu. Le roi, a écrit Eddy, a déclaré: «c’était impossible car le président doit d’abord se rendre au destroyer, sa maison temporaire, pour être son invité à un repas arabe; que l’établissement d’une telle amitié ne pourrait être complet sans qu’il divertisse son ami et lui donne de la nourriture arabe ».

Cela ne pouvait pas se réaliser. «Le président a expliqué qu’à son grand regret, les mouvements du navire et les autorisations de sécurité pour le convoi étaient inflexibles et le calendrier doit être respecté à la minute près ».

Le roi a été déçu mais a compris, puis a dit à Roosevelt: « Voulez-vous au moins boire une tasse de café arabe? ». Des ordres ont été donnés, a rappelé Eddy, «et en quelques minutes, les deux serveurs de café resplendissants, passant devant tous les gardes, sont apparus dans la suite du président et ont versé des tasses de café arabe pour le président et le roi. Le lendemain, le président m’a dit qu’aucun incident ne l’avait autant touché que le plaisir que le roi avait manifesté à servir du café d’Arabie à son nouvel ami ».

Eddy a rapporté que le roi et le président « s’entendaient bien », avec Ibn Saud charmant Roosevelt avec l’observation que « tous les deux étaient vraiment des jumeaux ». Ils étaient, a-t-il souligné, deux chefs d’État «ayant de graves responsabilités pour défendre, protéger et nourrir leur peuple, ils étaient tous deux des agriculteurs de cœur, le président ayant fait un grand coup au roi en soulignant son intérêt pour l’agriculture, et ils portaient tous les deux dans leur corps de graves infirmités physiques – le président obligé de se déplacer sur une chaise et le roi marchant avec difficulté et incapable de monter les escaliers à cause de blessures (de guerre) aux jambes ».

« Le lendemain, le président m’a dit qu’aucun incident ne l’avait autant touché que le plaisir que le roi avait manifesté à servir du café d’Arabie à son nouvel ami »

Eddy a enregistré la conversation qui a suivi, ce qui a conduit à l’échange d’un cadeau inhabituel. Roosevelt a déclaré à Ibn Saud: « Vous avez plus de chance que moi parce que vous pouvez toujours marcher sur vos jambes et je dois être roulé partout où je vais ». Le roi répondit: «Non, mon ami, tu es le plus chanceux. Votre chaise vous emmènera où vous voulez aller et vous savez que vous y arriverez. Mes jambes sont moins fiables et s’affaiblissent de jour en jour ».

À ce propos, le président a déclaré: «Si vous tenez tant à ce fauteuil, je vous donnerai le jumeau de ce fauteuil car j’en ai deux à bord ». Immédiatement, a écrit Eddy, l’ordre a été donné et la chaise a été roulée sur la passerelle vers l’USS Murphy.

Le cadeau a laissé une marque durable, Eddy a rappelé: «Chaque fois que le roi emmenait des amis dans son palais à Riyad, s’ils étaient des amis proches, il leur montrait son appartement privé où son fauteuil roulant reposait avec l’étiquette de la Maison Blanche toujours dessus. Le roi a toujours dit: «Cette chaise est mon bien le plus précieux. C’est le cadeau de mon grand et bon ami, le président Roosevelt, de qui Allah a eu pitié ».

Plus tard, Ibn Saud viendrait lui-même utiliser un fauteuil roulant et, selon la Fondation Roi Abdul Aziz pour la recherche et les archives, quand il en aurait besoin, il demanderait à ses hommes « d’apporter le cheval », son surnom pour le cadeau de Roosevelt.

Cette nuit-là, Yassin et Eddy ont composé un mémorandum de conversation, en anglais et en arabe. Le roi a signé le texte arabe cette nuit-là, après que le croiseur de Roosevelt ait traversé le canal de Suez et autour des côtes égyptiennes pour jeter l’ancre pendant une journée dans le port d’Alexandrie.

Eddy s’est envolé pour Alexandrie avec le mémorandum le lendemain, 15 février, et Roosevelt a signé le document sans apporter de modifications. Une copie du mémorandum est conservée par le Bureau de l’historien du Département d’État américain.

Le contenu de la conversation entre le roi et Roosevelt est resté inconnu en dehors des cercles diplomatiques proches jusqu’à la publication du récit d’Eddy en 1954.

Selon lui, «une telle amitié dépend entièrement de la bonne volonté et de la bonne foi. Lorsque ceux-ci sont morts avec FDR (Roosevelt) et n’ont pas été relancés par son successeur, ils ne peuvent pas être ressuscités en produisant un morceau de papier ». En tant qu’invité de Roosevelt, le roi « n’a initié aucun sujet (et) a attendu que son hôte propose des sujets de discussion sérieuse ». En outre, «à aucun moment Ibn Saoud n’a même fait allusion à une aide économique ou financière à l’Arabie saoudite».

Il s’était rendu à la réunion «à la recherche d’amis et non de fonds, malgré le fait qu’à cette date, il n’avait aucune raison de s’attendre à ce que le pétrole arabe soit produit en quantité pour multiplier son revenu national mais, au contraire, il a jugé en 1945 sur une terre pastorale qui ne pouvait pas produire assez pour nourrir sa population, et une terre coupée par la guerre d’importer les nécessités de la vie.

En fait, l’Arabie saoudite – coupée du commerce et des revenus du Hajj annuel par une guerre qui ne lui est pas propre, et avec son industrie pétrolière embryonnaire qui n’a pas encore transformé la fortune du pays – s’était déjà tournée vers les États-Unis pour obtenir de l’aide. Dès octobre 1943, un accord avait été signé aux termes duquel 5,167 millions d’onces d’argent du Trésor américain seraient prêtées au gouvernement du Royaume, «suffisantes pour les 15 000 000 de riyals nécessaires pour répondre aux besoins en devises de l’Arabie saoudite pour le reste de 1943».

Selon une note diplomatique datée du 1er novembre 1943, Ibn Saud avait «promis de rendre l’once d’argent pour une once dans les cinq ans suivant la fin de la guerre». L’intérêt américain réside dans le pétrole que ses experts aident déjà le Royaume à exploiter.

En échange, «dans l’intérêt de la poursuite de la guerre», le gouvernement américain «envisageait les voies et moyens d’aider la California Arabian Standard Oil Company à construire une raffinerie aux environs de Dhahran».

L’avantage immédiat de la réunion pour les deux parties a été un accord selon lequel les États-Unis fourniraient à l’Arabie saoudite une aide militaire en échange d’un accès sécurisé au pétrole.

Cependant, Roosevelt avait un autre sujet délicat qu’il tenait à soulever avec le roi – «à savoir, le sauvetage et la réhabilitation du reste des Juifs d’Europe centrale qui avaient subi des horreurs indescriptibles de la part des nazis: expulsion, destruction de leurs maisons, torture et meurtre de masse.

Roosevelt avait clairement exprimé son engagement envers la cause sioniste pendant la campagne présidentielle de 1944. Le démocrate a conquis les électeurs juifs d’Amérique avec une déclaration lue à l’Organisation sioniste d’Amérique le 15 octobre. «Je sais depuis combien de temps et avec ardeur le peuple juif a travaillé et prié pour l’établissement de la Palestine en tant que Commonwealth juif libre et démocratique». Roosevelt avait dit. «Je suis convaincu que le peuple américain apporte son soutien à cet objectif, et s’il est réélu, je contribuerai à sa réalisation ».

À bord de l’USS Quincy, Roosevelt a déclaré à Ibn Saud qu’il se sentait personnellement responsable du sort ultime des Juifs, « et qu’il s’était en effet engagé à aider à résoudre ce problème ». Il demanda ce que « le roi pourrait suggérer? ». La réponse d’Ibn Saud « était rapide et laconique: Donnez-leur, ainsi qu’à leurs descendants, les terres et les maisons les plus chères des Allemands qui les avaient opprimés »

Des videos en couleur, sans son, montrent le roi saoudien Abdul Aziz et son entourage en route pour rencontrer le président américain Franklin D. Roosevelt à bord du USS Quincy dans le canal de Suez. De la bibliothèque présidentielle et musée Franklin D. Roosevelt.

Roosevelt a déclaré que les survivants juifs de la persécution nazie en Europe avaient «un désir sentimental de s’installer en Palestine et, tout naturellement, redouteraient de rester en Allemagne où ils pourraient souffrir à nouveau».

Cette suggestion a surpris le roi. « Il a dit qu’il ne doutait pas que les Juifs ont de bonnes raisons de ne pas faire confiance aux Allemands », a indiqué Eddy, « mais les Alliés détruiront certainement le pouvoir nazi pour toujours et, dans leur victoire, ne seront-ils pas suffisamment forts pour protéger les victimes nazies? ». Après tout, si les Alliés ne s’attendaient pas à contrôler la future politique allemande, «pourquoi mener cette guerre coûteuse? Lui, Ibn Saoud, ne pouvait pas concevoir de laisser un ennemi en position de riposter après sa défaite ».

Roosevelt a insisté, affirmant qu’il comptait sur «l’hospitalité arabe et sur l’aide du roi pour résoudre le problème du sionisme», mais Ibn Saud était catégorique. « Faites payer l’ennemi et l’oppresseur », a-t-il dit. «C’est ainsi que nous, les Arabes, faisons la guerre. Les amendes devraient être faites par le criminel et non par le spectateur innocent. Quel préjudice les Arabes ont-ils causé aux Juifs d’Europe? Ce sont les Allemands «chrétiens» qui ont volé leur maison et leur vie. Laissez les Allemands payer ».

Selon Eddy, Roosevelt a ensuite donné à Ibn Saud deux assurances – qu’il «ne ferait jamais rien qui pourrait s’avérer hostile aux Arabes et (que) le gouvernement américain n’apporterait aucun changement à sa politique de base en Palestine sans une consultation complète et préalable des deux. Juifs et Arabes ».

Pour le roi, note Eddy, «ces assurances orales étaient égales à une alliance; il ne prévoyait pas que la mort attendait dans les coulisses pour emporter le prometteur avant que les promesses puissent être rachetées ».

Roosevelt n’en est pas resté là. Il a réitéré son double engagement dans une lettre à Ibn Saud – datée du 5 avril 1945 – une semaine seulement avant sa mort. Le 10 mars 1945, le roi lui avait écrit après leur rencontre sur l’USS Quincy, soulignant à nouveau sa préoccupation pour le sort des Arabes de Palestine.

Dans sa réponse, adressée à son «Grand et bon ami», le président a rassuré Ibn Saud qu’il était «conscient de la conversation mémorable que nous avons eue il n’y a pas si longtemps et au cours de laquelle j’ai eu l’occasion d’obtenir un témoignage aussi vivant d’impression des sentiments de Votre Majesté sur cette question ».

Roosevelt a réitéré son engagement selon lequel «aucune décision (ne serait) prise concernant la situation de base dans ce pays sans une consultation complète des Arabes et des Juifs». Il a ajouté « qu’il me fait plaisir de renouveler à Votre Majesté les assurances que vous avez précédemment reçues … concernant la question de Palestine et de vous informer que la politique de ce gouvernement à cet égard est inchangée».

Mais les mots s’effaçaient déjà sur la page. Roosevelt est décédé le 12 avril 1945. Il a été succédé par le vice-président Harry S. Truman, qui en sera le président jusqu’en 1953 et dont les sympathies, éclairées par des sensibilités politiques nationales, étaient clairement liées aux Juifs.

Une copie du télégramme envoyé par Ibn Saud au gouvernement américain après la mort de Roosevelt. (Bibliothèque et musée présidentiels Franklin D. Roosevelt)

Quoi qu’il en soit, malgré leurs divergences sur la Palestine il y a 75 ans, Ibn Saud et Roosevelt ont jeté les bases d’une amitié entre leurs deux nations qui a perduré jusqu’à ce jour.

Les conséquences

Après la réunion, Roosevelt est retourné à Washington, où il a vécu juste assez longtemps pour faire une dernière allocution au Congrès. Il avait, a-t-il dit, « appris plus (sur la Palestine et le Proche-Orient) en discutant avec Ibn Saoud pendant cinq minutes que je n’aurais pu en échange de deux ou trois douzaines de lettres ». Le 16 février 1945, Roosevelt a écrit à Eddy pour dire que sa rencontre avec le roi était « un succès si remarquable » ainsi « qu’une expérience des plus intéressantes et stimulantes ».

À bord de l’USS Quincy, le roi avait laissé un certain nombre de cadeaux pour Roosevelt, sa femme Eleanor et leur fille unique Anna. «Il y avait plusieurs costumes de harim complets, joliment brodés dans de nombreuses couleurs de soie», a écrit Eddy, et «plusieurs flacons de verre de teintes rares, d’autres d’albâtre, contenant les parfums d’Araby, y compris le favori de tous les attar de des roses ».

Il y avait aussi «de gros morceaux d’ambre non coupé, de taille que je n’ai jamais vu auparavant, du fond de la mer Rouge». Des côtes orientales de l’Arabie, «il y avait des bagues de perles, des boucles d’oreilles en perles, des bracelets et des bracelets de cheville cloutés de perles, et des ceintures tissées de fil d’or avec des dispositifs astucieux, l’habileté qui a atteint sa plus haute perfection en Arabie saoudite».

Le principal cadeau du roi à Roosevelt était «une belle épée incrustée de diamants». Elle est arrivée trop tard pour être emmenée par Eddy à Alexandrie, mais le lendemain, elle a été prise par un coursier spécial à bord d’un avion qui a rattrapé le navire à son prochain arrêt, Alger.

L’un des cadeaux du roi Abdul Aziz à Roosevelt et à sa famille lors de leur rencontre. (Bibliothèque et musée présidentiels Franklin D. Roosevelt)

Cliquez ici pour une galerie complète des cadeaux du roi Abdul Aziz aux Roosevelts.

Eddy a signé son compte avec quelques réflexions sur l’importance de la rencontre entre les deux grands hommes qu’il avait aidé à négocier. Pour commencer, il s’agissait d’une première importante: Ibn Saud avait quitté son pays pour la première fois et «depuis ce jour, les portes s’ouvrent à la culture auparavant fermée de l’Arabie centrale».

Roosevelt a déclaré qu’il «en avait appris plus (sur la Palestine et le Proche-Orient) en discutant avec Ibn Saoud pendant cinq minutes que je n’aurais pu en apprendre en échange de deux ou trois douzaines de lettres»

En conséquence, «le gardien des Lieux saints de l’Islam, et le plus proche que nous ayons d’un successeur des Califes, le Défenseur de la foi musulmane et des Villes saintes de trois cent millions de personnes, a cimenté une amitié avec le chef de la une grande nation occidentale et chrétienne »lors d’une réunion qui a marqué« le point culminant de l’alliance musulmane avec l’Occident ».

En plus de sa rencontre avec Ibn Saud, Roosevelt a profité de son voyage pour rencontrer le roi Farouk d’Égypte et l’empereur Hailé Sélassié d’Éthiopie. Ce cycle diplomatique sans précédent a brisé la mainmise européenne sur le Moyen-Orient.

Lorsque Churchill a appris ces réunions, il a rapidement suivi le sillage de Roosevelt et a rencontré Ibn Saud au lac Fayoum près du Caire. Les Britanniques, écrivait Eddy, avaient dit au roi « qu’alors que les Américains l’avaient emmené au canal de Suez sur un destroyer, ils allaient le renvoyer sur un croiseur, le HMS Aurora, signe du plus grand prestige de la Grande-Bretagne ».

Parmi d’autres dirigeants du Moyen-Orient, le roi Abdul Aziz a rencontré le premier ministre britannique de l’époque, Winston Churchill, au sud du Caire, en février 1945. (Getty Images)

Mais le roi a dit à Eddy qu’il «n’a pas apprécié son voyage de retour à Djeddah… son voyage de retour a été très ennuyeux – la nourriture était insipide; il n’y a eu aucune manifestation d’armement; aucune tente n’était dressée sur le pont; l’équipage n’a pas fraternisé avec ses Arabes; et au total, il préférait le destroyer américain plus petit mais plus amical ».

(Avec des rapports de Lojien ben Gassem)

Cet article a été publié pour la première fois dans (Arab News)

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