C’est s’adapter ou mourir dans la nouvelle économie saoudienne

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Heure : juillet 18, 2018

 

Le contraste entre l’échec et le succès est désormais familier à Riyad puisque le royaume subit le plus grand bouleversement de son histoire moderne.

Juste à côté du boulevard animé qui traverse le centre de Riyad, un restaurant italien appelé Forchetta est vide et poussiéreux depuis des mois. Moins d’un an après son ouverture, la branche a succombé au marasme économique de l’Arabie saoudite alors que le revenu disponible diminuait et que le chômage atteignait son plus haut niveau en plus d’une décennie.

Quelques portes plus bas, le café Draft donne directement sur Brooklyn ou Beyrouth. Les femmes fument des cigarettes sur la terrasse comme une bande-son de la musique pop américaine en arrière-plan. Un expresso moyen coûte l’équivalent de 2,90 $, tandis qu’une salade de quinoa et de betterave coûte 7,70 $. Forchetta avait l’habitude de facturer 13 $ pour une pizza Margherita.

«Les gens vont toujours prendre une tasse de café même quand l’économie est mauvaise», explique Wadha Al Rashid, une femme d’affaires de 34 ans qui a ouvert le café en juillet dernier et qui a récemment ajouté un deuxième emplacement. « Nous servons en quelque sorte un créneau pour les jeunes créatifs. Je pense que cela nous sert vraiment aussi. « 

Le contraste frappant de l’échec et du succès est un spectacle de plus en plus familier dans la capitale saoudienne, alors que le royaume de 86 ans subit le plus grand bouleversement de son histoire moderne pour adopter un modèle de capitalisme à l’occidentale. Depuis que le gouvernement a réduit les subventions et les coûts, la survie des entreprises est déterminée par différentes forces du marché.

Les gestionnaires se plaignent qu’ils ne peuvent pas suivre, même si l’État fait marche arrière sur certaines réductions de dépenses pour maintenir la croissance de l’économie. Les devantures de magasins vides marquent les principales artères de Riyad. Inévitablement, il y a des gagnants, cependant, alors que les milléniaux avertis cherchent des moyens de capitaliser sur les changements économiques et sociaux qui ont secoué le pays autoritaire conservateur au cours des deux dernières années.

Le message du puissant prince héritier saoudien Mohammed bin Salman, 32 ans, est que la résistance n’est pas une option. Des ecclésiastiques indépendants, des membres de la famille royale accusés de corruption et d’autres personnes considérées comme des opposants au nouvel ordre se sont retrouvés derrière les barreaux. Certains propriétaires d’entreprises espèrent en vain que le gouvernement va inverser la tendance, affirme Abdullah Al Fozan, président de KPMG LLP en Arabie Saoudite.

« Vous vous adaptez ou vous disparaissez », explique Al Fozan, dont le cabinet audite des milliers de sociétés saoudiennes, assis dans son bureau, surplombant l’étalement beige du sud de Riyad. « Pour que les gens changent, vous devez les choquer. »

Stimulé par la déroute des prix du pétrole de 2014, le dirigeant saoudien de facto tente de diversifier l’économie dépendante des pétrodollars et de réparer les finances de l’État tout en créant suffisamment d’emplois pour sa population croissante. Pour les entreprises, cela signifie que l’ère de la main-d’œuvre bon marché, de l’énergie subventionnée et des contrats gouvernementaux faciles est terminée.

Gulf Restaurants & Parks Co., qui gère Forchetta avec plusieurs autres chaînes de restaurants, a licencié 500 employés au cours des dernières années, réduisant ses effectifs à 700, selon le directeur des opérations, Rabih Ghostine. La société a fermé environ cinq restaurants, la nouvelle branche Forchetta parmi eux.

« Nous n’avons ressenti la crise que vers le milieu de 2017 », dit-il, ajoutant que les ventes chutaient de 20 à 25% dans certains restaurants. « Nous devons arrêter le saignement, aussi simple que cela. »

Les défis auxquels sont confrontés les gestionnaires comme Ghostine sont formidables. Cette année seulement, le gouvernement a augmenté les prix de l’électricité et de l’essence, a introduit une taxe sur la valeur ajoutée et a demandé aux entreprises de payer des frais supplémentaires pour employer des étrangers, dont beaucoup reçoivent des salaires inférieurs aux Saoudiens.

Des centaines de milliers de travailleurs étrangers ont quitté le pays, réduisant la clientèle non seulement pour les restaurants et les magasins, mais aussi pour les écoles privées et les entreprises de télécommunications.

L’économie a progressé à un taux annuel de 1,2% au premier trimestre après avoir reculé de 0,9% en 2017, portée par la hausse des prix du pétrole et les dépenses gouvernementales sur les salaires et les avantages sociaux pour atténuer l’impact de sa thérapie de choc.

Mais les hommes d’affaires disent que cela pourrait prendre des années pour se rétablir complètement – et on ne sait pas ce qui restera quand la poussière retombera. Le Fonds monétaire international prévoit que l’économie augmentera de 1,9% cette année, et que la croissance s’accélèrera graduellement pour atteindre 2,3% d’ici 2023. C’est nettement moins que pendant les années de boom des prix élevés du pétrole.

L’économie saoudienne « est un grand navire », explique Karen Young, une universitaire résidente senior à l’Institut des Etats arabes du Golfe à Washington. « Cela ne va pas tourner facilement. » L’explosion des entreprises à la mode, telles que les camions de nourriture et les gymnases féminins, ne suffira pas à transformer le secteur privé du royaume, dit-elle. « Je considère toujours l’état comme un élément central des grandes tendances de l’activité économique. »

Un autre risque est que le plan élargisse les disparités entre les riches et les pauvres ainsi que celles entre les conservateurs et l’élite cosmopolite. Déjà, on grogne sur la hausse des prix, et le taux de chômage chez les citoyens saoudiens approche les 13%.

 

Hamdi AlZaim sait à quel point une révolution est nécessaire pour assurer la survie. À 31 ans, il est directeur du développement des affaires pour la société de sa famille, Gulf International Contracting & Real Estate Co., qui s’occupe de matériaux de construction et d’équipement de construction.

La construction a été l’un des secteurs les plus touchés par le ralentissement économique. À mesure que l’État réduisait ses dépenses, le nombre de contrats diminuait et les fonctionnaires retardaient les paiements aux entrepreneurs. Les compagnies géantes ont pataugé ou s’est effondré.

Tout comme AlZaim arrivait à maturité, l’entreprise risquait de devenir un dinosaure. Il a donc entrepris de réorganiser les investissements de l’entreprise et a étudié le paysage local pour trouver de nouvelles opportunités.

Il a investi dans une société suisse qui fabrique un dispositif de dessalement à haut rendement énergétique et a réussi à persuader la société saoudienne Saline Water Conversion Corp. de passer à la nouvelle technologie dans l’une de ses usines. Dans l’ancien royaume, l’efficacité n’était pas une priorité; maintenant c’est un argument de vente puissant.

«Il nous a fallu du temps pour comprendre cela et comprendre que nous sommes dans une nouvelle réalité», dit AlZaim, vêtu d’un thobe bleu pâle et vif – une variante de la robe blanche traditionnelle pour homme – assis à côté d’une pile de livres avec des titres tels que Change Management et Talk Like TED. « C’est un énorme changement d’état d’esprit. Vous devez venir et dire: je travaille sur ce marché depuis 20 ans, peut-être qu’il est temps de passer à autre chose.

Les jeunes saoudiens comme AlZaim sont cruciaux pour le projet du prince héritier Mohammed de refaire l’économie, qui comprend également l’assouplissement des restrictions sociales du royaume islamique. Au cours des dernières années, le gouvernement a réduit les pouvoirs de la police religieuse, a mis fin à l’interdiction de conduire des femmes et autorisé les cinémas. Alors que la musique était rarement entendue en public auparavant, l’Etat sponsorise maintenant des concerts.

Mais les jeunes présentent également le plus grand défi du prince. Environ 70% des 21 millions d’habitants saoudiens ont moins de 35 ans et d’autres arrivent sur le marché du travail.

 

Alors que le gouvernement essaie de contrôler ses dépenses en salaires, le fardeau de la création d’emplois a diminué pour les entreprises privées et les startups. Selon Saleh Alothaim, directeur financier d’Othaim Holding Co., ils doivent d’abord investir dans les domaines les plus susceptibles de réussir.

«Les gens ont besoin de prendre des risques dans des industries qui ne sont pas à très haut risque», dit-il. «Le secteur privé ne peut pas simplement s’asseoir et regarder ce que le gouvernement fait.» Il prédit que beaucoup de petites entreprises fermeront pendant qu’elles luttent pour s’ajuster.

Au nouveau collège du Prince Mohammed bin Salman sur la côte de la mer Rouge, les étudiants se préparent à une économie totalement différente de celle de leurs parents.

L’un d’entre eux, Abdulrahman Al Saati, a démissionné de son poste de médecin pour créer une société appelée Saati Adventures. Syrien de 29 ans qui a grandi à Djeddah, il envisage d’offrir des tours d’adrénaline en mer et dans le désert, peut-être même faire de la plongée sous-marine – en misant sur le nouvel enthousiasme du gouvernement pour le tourisme. économie.

« La bonne chose est que toutes ces choses sont arrivées comme coïncidence en même temps », dit Al Saati. « L’opportunité était incroyable. »

 

De retour au café Draft, des dizaines de clients s’enfoncent dans de doux canapés gris et bavardent sur la terrasse ensoleillée. Al Rashid attribue au moins une partie de la popularité de son café au changement social qui se propage. Elle porte une robe de lin pâle, avec des cheveux courts et des poignets remplis de bracelets.

Quant à la Forchetta fermée, une nouvelle entreprise déménage: un restaurant égyptien appelé Nile Palace.

« A cause de la direction actuelle de l’Arabie Saoudite, de la nouvelle direction et de tout, les gens sont simplement plus ouverts à de nouvelles choses », explique Al Rashid.

Cet article a été publié pour la première fois dans Bloomberg

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