Deux femmes mettent le talent scientifique de l’Arabie saoudite à l’honneur

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11/01/21

Ces photos montrent Lama Al-Abdi, à gauche, et Asrar Damdam. (Fournie)

Asrar Damdam et Lama Al-Abdi récompensées par L’Oréal-UNESCO lors du Programme régional pour les jeunes talents féminins dans le domaine de la science au Moyen-Orient
Malgré les progrès récents, les femmes restent une minorité dans les professions STEM dans le monde, et en particulier dans la région MENA
DUBAI: Les femmes saoudiennes sont mondialement reconnues pour leurs réalisations en science et en recherche médicales. Deux d’entre elles ont récemment remporté des prix du Programme régional pour les jeunes talents féminins dans le domaine de la science au Moyen-Orient de l’Oréal-UNESCO pour leur travail.

L’une des femmes, Asrar Damdam, 27 ans, a obtenu son doctorat, catégorie étudiante pour son rôle dans le développement d’une pompe destinée à révolutionner la régulation d’un rythme cardiaque sain – combinant médecine, électrotechnique et électro-physique.

«Certaines maladies et activités comportementales liées au cœur, comme l’insuffisance cardiaque, peuvent survenir soudainement, et les chercheurs développent de nouvelles solutions à ce problème», a déclaré Damdam à Arab News.

«Nous étudions la possibilité de construire un dispositif à manchon souple avec un actionneur intégré pour soutenir le muscle cardiaque et faciliter la fonction de pompage.»

Le projet n’a pas été sans défis. La seule plate-forme disponible sur le marché était rectangulaire, qui n’était pas conforme à la forme naturelle du cœur. Lorsque Damdam a commencé ses recherches, elle s’est inspirée des géométries de la nature, des spirales aux toiles d’araignées, avant de se décider sur le nid d’abeilles.

«La structure de la ruche, qui est un réseau de nids d’abeilles, est la plus proche de la forme du cœur», dit-elle. «Construire une gamme flexible et extensible de nids d’abeilles était une idée très intéressante pour moi, même si elle comportait de nombreux défis. Je l’ai aimé et je l’ai présenté à mon professeur, qui l’a aimé aussi et l’a approuvé.

Damdam a alors dû considérer les matériaux. Le silicium était son premier choix, en raison de ses propriétés électriques favorables, de son abondance et de son bon marché. Cependant, avec sa conception initiale, il s’est avéré trop délicat.

Après avoir obtenu son diplôme de l’Université des sciences et technologies du roi Abdullah (KAUST) en août 2018, il a fallu un an à Damdam pour faire sa percée, après d’innombrables expériences dans une installation de nanotechnologie hautement sophistiquée.

«La structure doit résister au comportement d’expansion et de contraction du cœur sans se casser», dit-elle.

«Pour surmonter le problème de fragilité du silicium, j’ai utilisé la forme régulière en nid d’abeille avec des côtés serpentins. J’ai conçu la plate-forme avec une interconnexion en forme de serpentine pour former les côtés de chaque cellule en nid d’abeille et aussi pour connecter les cellules avec des îlots circulaires, qui sont situés au milieu de chaque cellule, pour être utilisés comme hôte pour les composants électroniques, » a-t-elle déclaré.

« Les interconnexions serpentines ont introduit la fonction d’extensibilité, donc lorsque le cœur se dilate, la plate-forme ne se brise pas. »

Damdam explique que tous les appareils biocompatibles doivent être flexibles afin de pouvoir s’adapter aux mouvements naturels du corps et de la peau. «Pour y parvenir, je l’ai fait très mince – environ 15 micromètres», soit 0,015 millimètre.

Bien que son projet ne marque que la première étape, visant à prouver la viabilité du concept, sa reconfigurabilité signifie que la communauté scientifique au sens large peut s’appuyer sur l’idée et explorer les immenses possibilités technologiques qu’elle ouvre.

«La démonstration réussie du concept de reconfigurabilité utilisant le silicium permet également de nombreuses applications dans l’électronique biomédicale», a-t-elle déclaré. «C’était ma principale motivation. Si cette recherche est améliorée, elle peut vraiment aider à la détection précoce des maladies cardiovasculaires, dans les plates-formes multisensorielles et au développement de cœurs artificiels pour la transplantation.

EN CHIFFRE

28,8% – Proportion de chercheurs du monde qui sont des femmes (UNESCO).

Avec la plate-forme maintenant fabriquée et ses recherches publiées dans Applied Physics Letters Journal, l’attention de Damdam s’est tournée vers le monde des start-ups, aidée par un programme de formation entrepreneuriale en Californie parrainé par la Fondation MiSK.

Pendant son séjour, elle a remporté un concours et a reçu un financement pour son idée de start-up d’utiliser la lumière ultraviolette pour prolonger la durée de conservation des aliments. Elle dit que les jeunes Saoudiens ont un énorme potentiel dans le monde des affaires.

«Nous sommes très capables, éduqués et soutenus», a déclaré Damdam. «Nous devons redonner à notre communauté et à notre pays, participer activement et soutenir le processus de développement.»

Une autre Saoudienne honorée, cette fois dans la catégorie des chercheurs postdoctoraux du programme L’Oréal-UNESCO, est Lama Al-Abdi en reconnaissance de ses recherches sur la chromatine – une substance dans les chromosomes constituée d’ADN et de protéines – et la régulation des gènes en relation à la perte de vision.

Al-Abdi, qui est au début de la trentaine, a commencé son projet quelques années plus tôt dans le prolongement de son doctorat de recherche à l’Université Purdue, Indiana, examinant l’impact de certaines modifications chimiques sur l’ADN.

«Cela ne change pas l’ADN en soi, mais cela change la forme de l’ADN lui-même et la façon dont il interagit avec son environnement», a déclaré Al-Abdi à Arab News. «Ces changements peuvent être hérités d’une génération à l’autre et ils jouent un rôle très important dans le développement, l’embryogenèse, le cancer, l’obésité, le diabète, les maladies complexes ainsi que les maladies très simples, telles que les anomalies oculaires que nous pouvons voir.

Al-Abdi, qui a commencé à étudier le thème de la perte de vision en premier cycle à l’Université du roi Saud, travaille maintenant à l’hôpital spécialisé et au centre de recherche du roi Faisal à Riyad. Elle a apporté une contribution significative à la compréhension médicale des mutations affectant l’œil.

Al-Abdi et son équipe ont recruté des sujets testés présentant des anomalies oculaires pour déterminer si leur perte de vision est le résultat d’une mutation ou d’un changement dans l’ADN – ou en plus de l’ADN – qui aurait pu contribuer à l’apparition de la maladie.

«Quand j’ai commencé à étudier la chromatine, je commençais tout juste mon doctorat et mon professeur a invité un orateur », dit-elle. «L’orateur a commencé à parler de modifications de l’ADN, ce qui, pour moi, était choquant car je n’en avais jamais entendu parler auparavant.

«J’étais juste impressionné parce que je pensais être assez bien immergé dans le domaine de la génétique, mais c’était une toute nouvelle découverte, et j’ai découvert que je ne savais rien. C’était le début et j’étais accro.

Al-Abdi est impliqué dans plusieurs projets en cours liés aux maladies du développement oculaire et pourquoi plus d’une anomalie génétique peut apparaître au sein d’une même famille et ce qui peut être fait pour éviter la souffrance.

Malgré les progrès récents, les femmes restent une minorité dans les professions des sciences, de la technologie, de l’ingénierie et des mathématiques (STEM), en particulier au Moyen-Orient et en Afrique du Nord (MENA).

Selon les chiffres de 2018 de l’Institut de statistique de l’UNESCO, à peine 28,8% des chercheurs du monde sont des femmes. Le taux d’inscription des femmes dans les cours d’ingénierie, de fabrication et de construction s’élève à seulement 8% dans le monde, tandis que dans les sciences naturelles, mathématiques et statistiques, il est de 5%. Pour les technologies de l’information et des communications (TIC), le chiffre tombe à 3 pour cent dérisoires.

En 2018, moins de 30% des chercheurs du monde sont des femmes, selon l’Institut de statistique de l’UNESCO. (Shutterstock)

Alors que les femmes médecins, infirmières et chercheurs jouent un rôle crucial dans la bataille contre le COVID-19, les experts ont réitéré leurs appels aux écoles, aux gouvernements et aux employeurs de la région à faire plus pour corriger le déséquilibre.

Depuis l’annonce de ses objectifs pour le programme de réforme de la Vision 2030, l’Arabie saoudite jette les bases de l’autonomisation des femmes.

Al-Abdi se dit ravie de voir les jeunes femmes saoudiennes bénéficier de plus d’encouragements et de soutien pour développer leurs intérêts et leurs compétences.

«Je vois beaucoup de jeunes femmes talentueuses élargir leurs connaissances dans tous les domaines», a déclaré Al-Abdi.

«J’aurais aimé avoir les outils et les opportunités quand j’étais plus jeune, mais maintenant, notre gouvernement fait beaucoup d’efforts pour motiver, enseigner et ouvrir des opportunités qui n’étaient pas toujours disponibles pour nous à l’époque.

«C’est mon rêve de motiver et d’inspirer les gens à faire plus.»

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  • Twitter: @CalineMalek

Cet article a été publié pour la première fois dans (Arab News)

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