L’Arabie Saoudite est-elle la prochaine grande destination touristique du patrimoine?

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Heure: Juin 21, 2018

En bas, dans la vallée

Une enquête massive dans une partie éloignée du royaume du désert révèle des merveilles archéologiques, y compris d’énormes structures mystérieuses qui sont des experts déroutants.

 

(CNN)- Penchée sur la porte ouverte d’un hélicoptère, à 500 pieds au-dessus du sol, David Kennedy a eu droit à des vues plongeantes sur d’immenses dunes de sable et des champs de lave parsemés de dômes géants et de rochers noirs. Parmi ces merveilles naturelles se trouvent de mystérieuses constructions triangulaires, une ville fantôme magnifiquement préservée et des tombes anciennes élaborées – les trésors archéologiques que l’Arabie Saoudite espère lui donner une place sur la carte du tourisme patrimonial.

 

Cet autre paysage terrestre est le comté d’Al-Ula. Couvrant près de 22 000 km², dans le nord-ouest de l’Arabie Saoudite, il est à peu près de la même taille que le New Jersey.

 

Kennedy fait partie d’une équipe internationale effectuant ce qu’ils disent être le plus grand sondage archéologique du Royaume, qui a débuté en mars. Contrairement à ses voisins régionaux, l’Égypte et la Jordanie, l’Arabie Saoudite n’est pas très connue pour son histoire ancienne. Mais cela pourrait être sur le point de changer.

Les membres de l’équipe disent avoir déjà identifié des milliers de sites archéologiques, trouvé des preuves suggérant que les gens vivent dans la région depuis plus longtemps qu’on ne le pensait auparavant et ont rencontré des structures bizarres dont la fonction et la signification sont mystérieuses.

 

Amr Al Madani, le PDG de la Commission royale pour Al-Ula (RCU), créée en juillet dernier pour conduire le développement, espère que la région accueillera ses premiers visiteurs en quatre ans et que d’ici 2035, une fois le projet achevé, jusqu’à 1,5 million de touristes la visiteront annuellement.

Pour mettre les choses en perspective, 464 000 touristes ont visité Petra, en Jordanie, et 5,4 millions ont visité l’Egypte dans son intégralité en 2016.

«Al-Ula sera un musée du patrimoine vivant, naturel et culturel – une destination qui surprend et ravit», explique Al Madani.

 

La naissance du tourisme saoudien?

 

Jusqu’à présent, presque tous les visiteurs internationaux en Arabie Saoudite étaient des voyageurs d’affaires ou des pèlerins religieux, mais le gouvernement dit qu’il ouvre le pays au tourisme traditionnel dans le cadre des réformes économiques destinées à mettre fin à sa dépendance aux exportations de pétrole, décrites dans sa Vision du Plan 2030.

En plus d’Al-Ula, le Royaume développe une série de stations balnéaires le long de la côte de la mer Rouge et un parc à thème  six drapeaux (Six Flags) à Riyad. Cependant, un visa de tourisme qui devait être lancé en avril n’a pas encore été rendu public – un représentant du gouvernement saoudien a déclaré à la CNN que les règlements sont toujours en cours d’examen par la Cour royale.

Mada’in Salih est le joyau potentiel de la couronne du tourisme patrimonial en Arabie Saoudite. Une collection de 111 tombes spectaculaires sculptées dans des affleurements rocheux, et l’un des quatre sites du patrimoine mondial de l’UNESCO dans le pays, Mada’in Salih a été construit par les Nabatéens, la même civilisation qui a créé la colonie bien connue à Petra en Jordanie.

Avec d’autres sites importants à Al-Ula, Mada’in Salih est actuellement fermé au public. Il réouvrira lorsque le « RCU » aura décidé de la meilleure façon de présenter son patrimoine à un grand nombre de visiteurs, tout en veillant à ce qu’il soit soigneusement préservé.

En septembre dernier, la commission a engagé Rebecca Foote, une archéologue américaine basée à Londres, pour créer un département d’archéologie et de patrimoine culturel. Son premier projet est l’enquête: son objectif est d’identifier et de documenter tous les vestiges de l’activité humaine passée, et de créer un inventaire qui aidera à déterminer quels sites méritent d’être étudiés, conservés et développés pour le tourisme.

« C’est une opportunité extraordinaire », affirme Foote. «Vous avez rarement l’occasion de réaliser une enquête intégrée de pointe sur les meilleures pratiques à une si grande échelle et dans un paysage en grande partie non perturbé. »

 

Tandis que Kennedy mène l’enquête sur «l’arrière-pays» d’Al-Ula, un autre groupe de l’équipe de Foote se concentre sur la «zone centrale» du projet. D’une superficie de 2 890 km², il englobe une vallée – également appelée Al-Ula – entourée de montagnes escarpées qui s’élèvent à 1 000 pieds des deux côtés.

Autrefois riche en eau, la vallée d’Al-Ula a canalisé les gens et fait du commerce le long de son vaste plancher plat pendant des milliers d’années.

Les premiers établissements prospéraient grâce à des marchands ambulants transportant de l’encens, de la myrrhe et des pierres précieuses. Foote dit que la première grande ville ici, Dedan – maintenant appelée Al-Khuraybah – a été établie au cours du premier millénaire avant notre ère. « La route du sud vers la Mésopotamie, l’Egypte et au-delà a couru le côté ouest de la péninsule arabique », dit Foote. Des sentiers bien battus relient oasis à oasis, comme un dessin point à point. «Les oasis fournissaient de l’eau pour les personnes et les animaux», dit Foote, ajoutant que les chameaux – qui peuvent survivre avec un accès occasionnel à l’eau – permettaient le commerce à distance.

 

La route commerciale a finalement diminué après la mise au point d’une satière capable de naviguer en toute sécurité dans la délicate mer Rouge.

La vallée est restée relativement calme pendant plusieurs centaines d’années avant de retentir de nouveau lorsque l’islam a été établi au Moyen-Orient. « La Mecque et Médine sont devenues le cœur de la religion et une destination pour les pèlerins », dit Foote. « Al-Ula est sur la route sud de la Syrie. »

Au cours des dernières années, des archéologues ont mené des recherches autour de la zone centrale de Mada’in Salih, Al-Khuraybah et Al-Ula, un labyrinthe de maisons en pierre et en terre cuite qui, selon Foote, était habité depuis au moins le 12ème siècle jusqu’aux années 1980.

Mais la nouvelle enquête s’étend à de nombreux domaines qui n’ont jamais été étudiés et implique l’utilisation d’une technologie de pointe qui révolutionne le domaine de l’archéologie.

Un tombeau nabatéen creusé dans la roche à Mada’in Salih.

 

Machines volantes

Jamie Quartermaine, qui dirige l’enquête dans la zone centrale, est un pionnier de l’archéologie de pointe. «L’ampleur du travail que nous faisons n’aurait pas été possible par le passé, en utilisant des méthodes conventionnelles d’arpentage au sol», dit-il.

Le processus commence par un vol dans un avion léger équipé d’un scanner et d’une caméra. «Nous prenons des photos haute résolution très détaillées depuis les airs», explique Quartermaine. « La caméra capture des objets de quatre pouces (10 cm) de large à des altitudes allant jusqu’à 5 000 pieds (1 500 mètres). » Les scanners utilisent la technologie LIDAR (imagerie légère, détection et télémétrie) pour projeter des faisceaux laser sur le sol et calculer l’altitude précise de chaque point d’observation.

Les données photographiques et LIDAR sont ensuite combinées pour produire une carte en relief 3D. « C’est comme GoogleEarth mais avec un niveau de détail beaucoup plus élevé », explique Quartermaine.

 

Une fois qu’il a identifié des sites prometteurs, Quartermaine zoome sur des drones équipés de caméras puissantes. Enfin, l’équipe va par voie terrestre. «Nous utilisons les 4X4 pour visiter des sites identifiés en vol afin de les vérifier, les décrire, les croquer et les photographier», dit-il.

La recherche au sol, dit Quartermaine, est la seule façon de voir l’art rupestre et le texte trouvés sur des parois rocheuses verticales qui ne sont pas visibles d’en haut. Son équipe n’a pas le temps ou les ressources pour traduire les textes, qui sont écrits dans de nombreuses langues, y compris l’araméen, l’arabe, le nabatéen, le grec et le latin. D’autres le feront plus tard.

 

Cependant, l’art rupestre – dont certains sont antérieurs à l’écriture – fournit déjà des informations. «Il y a des photos de girafes, d’autruches, d’un éléphant, de nombreux chameaux et de scènes de chasse», explique Quartermaine.

Les animaux fournissent des indices sur l’âge des œuvres d’art. « Les girafes et les autruches datent de la période antérieure à 6000 ans avant JC, quand ces espèces vivaient ici », dit-il. « Les archives des changements climatiques montrent qu’après cette période, le paysage est passé de la savane au désert et que l’environnement s’est asséché, ces animaux ont été chassés vers leur aire de répartition actuelle en Afrique. »

 

Découvertes du désert

 

Le niveau de préservation à Al-Ula est « stupéfiant », dit Quartermaine. Dans le désert, les restes n’ont pas été soumis à l’érosion hydrique et avec tant de pierres qui traînent, les structures artificielles n’ont pas été démontées pour être réutilisées, comme cela arrive souvent ailleurs.

Les structures les plus courantes à Al-Ula sont les cairns – des tas de pierres qui marquent les tombes, parfois entourées de murs en pierres sèches circulaires ou carrées – qui sont plus anciennes que prévu.

« Nous n’avons pas encore de dates vérifiées, mais il semble que certains datent d’au moins 4 000 av. J.-C. », dit Foote, ajoutant que certains pourraient même remonter jusqu’à la période néolithique (entre 10 000 et 4 500 av. « C’est très excitant parce que cela montre que l’histoire de l’occupation de la région remonte beaucoup plus loin qu’on ne le savait. »

Kennedy a été également étonné par ses découvertes dans l’arrière-pays. «En 10 jours de vol, nous avons trouvé environ 4 000 sites», dit-il. Certaines tombes dans cette zone ne ressemblent à aucune de celles que Kennedy avait vues auparavant, avec des structures triangulaires positionnées pour pointer vers les cairns. Kennedy croit qu’ils sont uniques à Al-Ula. « Nous ne connaissons pas la signification des formes », dit-il.

 

Le plus énigmatique de tous, cependant, sont les «portes» – les structures en pierre qui consistent en de courts murs larges reliés par de longs murs parallèles, qui ressemblent à des portes de ferme vues d’en haut. Certains à Al-Ula mesurent 200 mètres (650 pieds), soit la longueur de quatre piscines olympiques. Même les plus grands sont trouvés ailleurs dans le Royaume.

«Les portes sont uniques en Arabie Saoudite, je n’ai jamais rien vu de semblable ailleurs», dit Kennedy. « Il n’y a pas de points d’entrée, et nous ne savons pas à quoi ils servaient » , dit-il, ajoutant que l’analyse des photos aériennes et des visites au sol pourrait aider à révéler leur but.

 

Les touristes viendront-ils en Arabie Saoudite ?

Lorsque les touristes arrivent en Arabie Saoudite, les attractions exceptionnelles d’Al-Ula sont probablement Mada’in Salih, la vieille ville d’Al-Ula et Al-Khuraybah.

Vieille ville d’Al-Ula.

 

L’Arabie Saoudite collabore avec des experts du monde entier sur le développement d’Al-Ula et a signé en avril un accord de dix ans avec la France qui prévoit des hôtels, des infrastructures de transport et un musée culturel et artistique de classe mondiale.

Al-Madani prévoit que 50% des visiteurs viendront d’Arabie Saoudite et de la région du Golfe, les 50% restants proviendront de l’étranger.

Mais l’Arabie Saoudite sera-t-elle confrontée à des défis conciliant le tourisme international avec sa population et ses valeurs islamiques conservatrices? Il a été signalé que seules les femmes de plus de 25 ans seront autorisées à se rendre sans accompagnateur masculin, et elles devront couvrir leur corps par temps chaud.

« Je pense qu’ils ont du mal à vendre l’Arabie Saoudite en concurrence, disons, avec la Jordanie, qui est une société du Moyen-Orient beaucoup plus détendue », explique Neil Faulkner, archéologue et historien qui dirige des voyages en Jordanie et en Egypte.

Gina Morello, de Dallas, au Texas, a visité l’Arabie Saoudite plus tôt cette année – entrant dans le pays avec un visa d’affaires. Elle admet certains nerfs avant le voyage, en particulier autour des règles du vêtement. « Quand j’ai vu des femmes occidentales … elles n’avaient que des abayas (longues capes) et pas d’écharpe sur la tête », dit-elle, ajoutant qu’elle aussi n’a pas porté de foulard pour la plus grande partie du voyage. Le port d’une abaya l’a rendue mal à l’aise, cependant, en raison de la restriction physique et de la perte d’identité.

 

«Il n’y avait tout simplement pas une tonne de femmes qui se promènent», dit-elle. Mais les gens étaient étonnamment amicaux et chaleureux. « Dans un parc, les femmes voulaient prendre des photos avec nous … faire des selfies et signer le signe de la paix. »

Al Madani estime que le désir inhérent des voyageurs de découvrir de nouveaux endroits l’emportera sur ces préoccupations. «Une fois ici, les gens apprécieront notre hospitalité et notre authenticité, accepteront les traditions et les coutumes locales et respecteront les normes et les valeurs des communautés avec lesquelles ils s’engagent».

 

Vidéo (Le top du patrimoine des plans touristiques saoudiens)

 

Faulkner dit qu’une deuxième barrière est la perception du Moyen-Orient comme étant dangereuse, instable et potentiellement hostile aux visiteurs occidentaux. « Cela a eu un énorme impact sur le tourisme culturel dans la région au cours des 15 dernières années », dit-il, ajoutant que l’industrie du tourisme a diminué même dans des destinations relativement sûres. Il estime que l’Arabie Saoudite est confrontée à un défi difficile, soulignant leur implication dans la guerre au Yémen et le long conflit régional avec l’Iran.

«La sécurité est, bien sûr, un élément important dans la décision de voyager», dit Al Madani, «mais il y a eu très peu d’incidents affectant les voyageurs ou les touristes en Arabie Saoudite ces dernières années, et nous continuerons à travailler dur pour s’assurer que cela reste ainsi.  »

En fin de compte, il croit que le trésor archéologique d’Al-Ula est assez fort pour attirer des foules dans un pays qui a longtemps capturé l’imagination du monde.

Cet article a été publié pour la première fois dans CNN

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